"The Pearl" Monroe

Apodado como Black Jesus o The Pearl, Earl Monroe ha sido uno de los jugadores más determinantes del streetball y la NBA de los años 60 y 70. Reinventó el baloncesto callejero aplicándolo al baloncesto profesional, esta es su historia.


Criado en las duras calles de Philadelphia, "The Pearl" Monroe se convirtió en una leyenda de las canchas tras acabar su etapa en el instituto gracias a su gran capacidad de bote y regate. Monroe será recordado en gran parte por formar parte del equipo que ganó el último anillo para los New York Knicks en la temporada 1972-73. 

En este vídeo podemos admirar el gran repertorio de movimientos que disponía Monroe, también incluye un fragmento de la película de Spike Lee "He Got Game" donde Denzel Washington explica a Ray Allen el por qué de su nombre en la película "Jesús"


En su etapa de secundaria, Earl estudió en John Bartram High School en el sur de Philadelphia, donde años más tarde estudiaría DJ Jazzy Jeff conocido por la serie "The Fresh Prince". Ya desde muy temprana edad empezó a despuntar en el baloncesto, sus compañeros le empezaron a llamar "Thomas Edison" por la cantidad de movimientos que inventaba mientras jugaba. Al finalizar su etapa de High School, la Wiston-Salem State (North Carolina) decidió que debería jugar para ellos en la Segunda divisón de la  NCAA. En su año de "freshman" Monroe no lo hizo muy bien (7.1 pts), a partir de ahí Earl creció desmesuradamente, con 23.2 pts en su segunda y 29.8 pts en su tercer año de Universidad, su último año en Wiston-Salem promedió unos increíbles 41.5 pts, lo que le llevó a ser el objetivo de las miradas en la NBA.

Earl Monroe se presentó al Draft de la NBA en 1967 y alcanzó una gran posición, solamente superado por Jimmy Walker. Los Baltimore Bullets decidieron elegirle, y no se equivocaron, Monroe fue el novato del año con una asombrosa temporada en la que promedió 24.3, 5.7 reb y 4.3 asi. "The Pearl" compartió draft con otras estrellas como Walter Frazier, Mel Daniels o Pat Riley. En esta temporada los Bullets quedaron 9º en la Liga y últimos en la Conferencia Este (Hay que recordar que en aquel entonces la NBA solo tenía 12 equipos) con un record de 36-46.


En la temporada siguiente, el proyecto de los Bullets empezaba a mejorar tras seleccionar en segunda posición del Draft a Wes Unseld, un jugador que se convertiría en el compañero perfecto para Earl Monroe. En esta temporada, "The Pearl" aumentó sus registros anotadores un poco más, con 25.8 pts, 3.5 reb y 5 asi. Su progresión le hizo ser All Star por primera vez junto a Unseld. Los Bullets pasaron de ser el peor equipo del Este al mejor, clasificándose para los Playoffs tras muchas temporadas sin conseguirlo, pero la suerte no les acompañó y cayeron frente a los Knicks por 4-0.
"Ver jugar a Earl Monroe es como escuchar Jazz"
Las temporadas pasaban y los Bullets hacían grandes temporadas, pero seguían sin conseguir ganar títulos, por lo que Monroe transmitió a la directiva su deseo de abandonar la franquicia en busca de un anillo, Monroe quería recalar en Lakers, Bulls o Sixers, pero su destino final fueron los Knicks de Walter Frazier en la temporada 1971-72

En su etapa en los Knicks, Monroe no hizo grandes números pero será más recordado por esta etapa. La pareja formada por Frazier y Monroe fue apodada como "Rolls Royce Backcourt", hubo muchas dudas sobre si Monroe y Frazier podrían cohexistir juntos en la pista, pero se disiparon rápido al verles jugar juntos.

Monroe durante su primera temporada completa en los Knicks no realizó su mejor temporada (15 pts, 3 reb 4 asi) pero aún así llevó a Nueva York a conseguir el que sería su último anillo de la NBA, en la temporada 1972-73, a partir de ahí los resultados en los Playoff no fueron nada satisfactorios, ya que no lograron pasar de Finales de Conferencia. 



La mejor temporada de "The Pearl" en Manhattan fue en 1975, donde promedió 21 pts, 4 reb 3 asi. Las lesiones empezaron a aparecer una temporada después de conseguir el anillo con los Knicks, sus rodillas y tobillos empezaron a darle problemas, haciendo que se perdiese muchos partidos. Pese a esto, Monroe fue All-Star en 1975 y por última vez en 1977 donde cuajó buenas actuaciones. Su última temporada en la NBA no fue muy brillante ya que la mayoría del equipo del anillo se había retirado, Monroe decidió retirarse en 1980 tras 13 temporadas en la máxima competición. 

En definitiva, Earl Monroe fue un jugador adelantado a su tiempo con un gran dominio de balón y un fantástico tiro. Tras retirarse fue incluido junto a Frazier tanto en el Hall Of Fame de la NBA como uno de los 50 Mejores Jugadores de la NBA.


Frazier y Monroe
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